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一百十四 死劫难逃汤老九

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    清晨,猫头鹰胡大发接到门子送来的一封信,信封上写着“刑部捕快总堂启”,打开一看,上书:

    捕快总堂当值:

    吾乃前朝内宫总管焦公公,今身患重病,危在旦夕,反思此生,追悔莫及,利欲熏心,谄媚前皇,骄横跋扈,陷害忠良,颠倒黑白,祸国殃民,人之将死,往事如昨,最感寝食难安者,乃不惜巨资,买凶刺杀柳尚书一家十一口之积案,此案系吾一手操办,与他人无关,尤其与巫灵杰毫不相干,收到此信时,吾已魂归黄泉,特此告知捕快总堂,万勿累及无辜,使吾罪上加罪,于十八层地狱之下,再加一重罪过,再添一番煎熬。

    吾今停尸于北京西南郊兴隆乡柴家村柴家老宅内,后事烦劳,不胜感激。

    临终援笔,不胜凄怆,收到此信,吾已魂归九泉,恕罪恕罪,顿首顿首。

    前朝内宫总管焦公公

    某年某月某日

    猫头鹰将门子叫来,扬一扬手中的信,问:“送信的人呢?”

    “走了。”

    “长啥样?”

    “黑瘦黑瘦的,穿着六部差役的公服,将信送到案头,小人画押签收后,来人就转身走了。”

    “是哪个部的差役?”

    “说是兵部的。”

    猫头鹰挥挥手,让门子出去,心道:分明是瞎说,兵部对此案避之唯恐不及,哪能管这档子鸟事!

    当即,猫头鹰带着瘦猴等捕快赶到柴家老宅,推开黑漆大门,院内寂然无声,偌大一个院子,十余间房舍,空无一人,在后花园的一个卧室内,正中八仙桌上陈设着焦公公的灵位,摆放着果品糕点,香炉内香枝残存,烛台上蜡泪淋漓,灵位左侧,床上躺着一具尸体,身上复盖着锦被,其人正是前朝大太监焦公公;灵位右侧,摆放着一口上好的楠木棺材。因是严冬,卧室内缭绕着香烛的气息,没有其它异味,显得十分阴森诡异。

    猫头鹰等人在柴家老宅仔细勘查了一遍,留下数名捕快看守现场,随即带领众人返回捕快总堂。

    翌日,捕快总堂议事厅,猫头鹰胡大发、霹雳先锋雷伟、瘦猴、吴春明等四人,关起门来商议。

    猫头鹰喃喃道:“买凶杀柳案就这样破了?”

    雷伟道:“这案破得也太容易了呀,悬!”

    瘦猴问猫头鹰:“头儿,那封信是焦公公的笔迹么?”

    猫头鹰道:“笔迹已验,信确实是焦公公写的。”

    瘦猴呐呐道:“不管你信也好,不信也好,案犯认罪了,这是事实。”

    吴春明道:“焦公公有买凶的动机,因为,柳仁宽曾数度直谏,要前皇亲贤臣,远阉宦,焦公公自然怀恨在心,有杀柳之心;焦公公也有买凶的能力,他弄权朝野,中饱私囊,富埒王侯,拿出几十万两银子买凶,对他来说,只是小菜一碟。不过,买凶的具体细节呢?是怎么开始的?怎么结束的?银子是怎么支付的?咱们都不知道,以小人之见,此案还得慎重推敲,不可贸然便下定论。”

    雷伟道:“还有,这封信来得也太蹊跷了,显然,不是兵部的差役,送信人会是谁呢?”

    瘦猴道:“有可能是焦公公的亲信,临终受命,送完信就消失了。”

    吴春明道:“也有可能是焦公公的对头,送信人的主子,就是买凶杀柳案的真凶。”

    雷伟道:“为什么?”

    吴春明道:“如今,捕快对此案查得紧了,买凶杀柳者寝食不安,急于找个替罪羊,把罪责承担了,自己方可蒙混过关,逃过一劫。”

    瘦猴道:“春明的说法,不无道理,作案者逼着焦公公写下此信,然后,就将他杀了。”

    雷伟问猫头鹰道:“仵作验尸结果如何?”

    猫头鹰道:“验了,焦公公身上完好无损,无酷刑迹象,只是他的死因有些不明不白,内脏还算健康,并不象他信上写的‘身患重病,旦夕不保’,更象是心肺窒息衰竭而死,不排除暴毙的可能,却决无可能是沉疴不起,转辗病榻而终。”

    瘦猴道:“焦公公为何要说谎呢?”

    猫头鹰道:“不是焦公公要说谎,是那个看不见的影子要他说谎,各位,切勿懈怠,继续彻查买凶杀柳案,离破案期限还有二十五天了,到头来要真的查不出头绪来,也只有拿焦公公这封认罪书去交差了。”

    ***

    昨夜,郎七喝大了,烂醉如泥地倒在热炕上,凌晨,天刚透亮,郎七依旧酣睡不醒,钱胖子却早已起床,易容改扮成一个胖女人,腰间插一柄牛耳尖刀,臂上挎一只布包,蹑手蹑脚,从后门闪了出去。

    街上,星月依稀,行人寥寥,他招手拦下一辆马车,跳了上去,车夫问:“大嫂,去哪儿?”

    “城西。”

    “地址?”

    “我也说不清,到了广宁门,给你指路得了。”

    “行。”

    马车嗒嗒,向广宁门行进,到了广宁门,车夫问:“怎么走?”

    “出城。”

    “好喽。”

    这时,天已大亮,城门开了,车夫赶着马车出了城关,行不多久,车夫憋不住了,问:“大嫂,你到是说话呀,究竟去哪儿?”

    “你怕啥,怕我坐车不付钱呀?”

    “哪能呢,大嫂一付富态相,财大气粗,还在乎几个小钱呀,小人只是顺便问问,怕赶错了路,耽误了大嫂的事儿呀。”

    “不耽误,即便耽误了,不怨你,行了吧。”

    “既这么说,行,当然行啦。”

    “小子,怎么那么多费话,其实,我要去的地儿不远,就是前面的落马坡。”钱胖子有点儿气恼了,捏着小嗓子骂道。

    “哟,那可是一片荒无人烟的坟地呀,一个老早去那儿,怪吓人的,大嫂,你可得加钱啦,小人自小儿就怕鬼。”

    钱胖子道:“没用的东西,我一个妇道人家都不怕,独自一人,给我苦命的冤家上坟去,你一个年轻轻的大男人,怕啥怕呀,明摆着是讹人嘛,要加钱就直说,何必拐弯抹角,兜圈子呀,简直不是男人。”

    说到后来,想起自己男扮女装的事,钱胖子由不得“噗哧”一声,先自笑了。

    车夫道:“大嫂,我怎敢讹你呀,不怕你笑话,这得怪我爷爷,从小给我讲鬼故事,什么山鬼呀,狐狸精呀,把我吓怕了,才落下这病根,天一黑,小人连门都不敢出。”

    接着,车夫问:“咦,大嫂,又不是清明,也不是冬至,怎么今儿去上坟呀?”

    钱胖子道:“今儿是我死鬼男人的忌日,我得给他去烧点儿纸钱,不行吗!”

    车夫笑道:“哪儿话,当然行啦,看来,大哥生前对大嫂挺好的,要不然,大嫂也不会如此上心了。”

    钱胖子骂道:“好个屁,死鬼喝醉了,就翻脸不认人,打起老婆来可凶了,念他好歹已经死了,过去的事,也就算啦,再说烧的是纸钱,又不是真钱,烧就烧吧。”

    车夫笑道:“大嫂真有意思,豁达大度,看得开,做人就得看开一点,别让自己过不去。”

    他俩说着话,就到了落马坡山下,钱胖子让车夫在山下等着,自己跳下车,向山里快步走去,落马坡山深林密,坟茔累累,沿着小路,向左转过三个弯,右边的第三个坟头,有块歪斜的墓碑,上刻着:先夫劳公继豪之墓,碑前有两头石狮,一头雄狮,脚踏绣球,一头雌狮,怀里护着头小石狮,钱胖子心头一喜,看样子就是这儿了,他从包里掏出祭品,先点上香烛,摆上糕点水酒,象模象样跪拜一番,接着就焚烧纸钱,纸钱还未焚烧完毕,他已急不可耐走到雌狮跟前,将小石狮的尾巴一拧,小石狮便向一旁移开两寸,露出一个石函来,石函内有一张纸条,钱胖子展开阅读,看完后,便把纸条塞进嘴里,嚼碎了,吞进肚里,又将小石狮的尾巴一拧,小石狮便恢复了原状,将石函盖住了。

    他在坟前坐了一会,便匆匆来到山下,打开车门,跳进车厢,道:“哟,冷得真邪乎,赶车的,走吧走吧,回城吧。”

    “去哪儿?”

    “天坛。”

    “好喽。”

    车夫马鞭儿一扬,赶车回城了。

    原来,落马坡的劳继豪墓地,是西城汤老九与钱胖子约好的联络点,若要找他,可去墓地石狮石函中查看纸条,然后按纸条所示,去接头地点即可。

    近午,到了天坛旁的龙桥集市,此处人流汇聚,摩肩接踵,小贩叫卖之声,此起彼落,钱胖子下了车,付了车费,管自挤进集市,他在集市转了一圈,来到一个打铁铺跟前,见一条紫脸大汉正在挥锤打铁,叮当叮当声,不绝于耳,铁砧上通红的铁块,火星飞溅,一个小伙子坐在矮凳上,呼吃呼吃地拉着风箱,炉子里的火舌,随着风箱声,一长一短地舔着铁砧上的铁块,钱胖子对大汉道:“大兄弟,掌柜的在家吗?”

    紫脸大汉停了手中的铁锤,抹去额上的汗水,挥手示意道:“你问账房吧。”

    在一旁的柜台后,坐着个络腮胡子,他身后的货架上摆放着各式日用铁器,那儿光线较暗,钱胖子刚才未曾留意,定睛一看,原来账房就是袁金锁,两人相对一笑,袁金锁道:“大姐,跟我来吧。”

    袁金锁带着钱胖子穿过铁铺,进入一条狭长的甬道,少顷,来到一个院落,这儿十分安谧,阳光下,西城汤老九坐在一张安乐椅上喝茶抽烟,钱胖子道:“喔哟哟,真会享清福呀,小心,不要把福享尽喽。”

    汤老九也不答理,脸一板,问:“身后有尾巴吗?”

    钱胖子道:“哪能呢,就我这水平,还能把尾巴带来了?”

    汤老九起身,对袁金锁道:“金锁,你去门前门后多照看照看,如今,风声紧,弄不好,会出人命。”

    钱胖子道:“别紧张好不好,神经兮兮的。”

    汤老九一脸不快,道:“钱兄,有话屋里谈。”

    两人进屋,刚一落座,钱胖子就问:“买凶杀柳案有进展吗?”

    汤老九道:“你又不是柳三哥,急啥呀?”

    钱胖子道:“这事儿要总悬着,捕快就不会放过老子。”

    汤老九道:“就是有证据了,怎么着,你去报给捕快吗?就不怕乔万全使坏,杀人灭口呀?”

    “当然不能报给捕快呀,至少,我心中有底了。”

    汤老九道:“你心中有底有屁用!这事儿包在我身上,行了吧,钱兄,你知道的越多,死得越快,还不如不知道。”

    钱胖子想想也是。

    汤老九问:“你是怎么出来的?”

    钱胖子便将灌醉郎七,凌晨出走的事说了一遍,汤老九道:“坏了,你身后定有尾巴。”

    “没有啊,我仔细察看过。”

    “走,跟我走,要是给捕快拿住了,我汤老九的命也玩儿完了。”

    正说着,甬道里传来叫喊声:“老大,快跑,捕快冲进来了。”

    汤老九走到西墙边,伸手在一幅山水画后一摁,啪一声,一扇门打开了,里面有条地道,汤老九与钱胖子钻了进去,在地道内,汤老九又摁了一下地道壁上的开关,身后的门就自动关上了。

    汤老九带着钱胖子在地道内奔走,走了好长一段时间,来到地道的尽头,没路了,汤老九点亮火折子,找到了开关,轻轻一拧,头顶的盖板掀开了,阳光斜射进来,爬出去一看,外面是一处废弃的花园,积雪复盖着杂草,亭台楼阁,破败不堪,其间只有几株松柏,长得郁郁葱葱,分外精神。

    汤老九拉着钱胖子就走,来到街边,拦下一辆马车,钻了进去,催促车夫,往城北而去。

    原来,钱胖子还真给捕快盯住了。

    当初,瘦猴派郎七盯着钱胖子,只是一个幌子,他明知郎七不能胜任,却偏派他去干这差使,可不是为了坑郎七,是为了麻痹钱胖子;暗地里,在钱胖子住所的对顾租了房子,部署了足够的人手车马,盯着他呢,连后门不远处,也日日夜夜派了车马人手盯着呢,钱胖子不动则罢,只要他一动,就有戏。

    钱胖子提供的七杀手的情报,十分珍贵可靠,他坚信这些情报是钱胖子买来的,卖情报的人是谁呢?最大可能就是西城汤老九。

    也许,钱胖子与汤老九保持着联系呢,这情报没有结尾,要搞到完整的情报来源,还得找姓汤的,瘦猴坚信,盯着钱胖子,就能找到汤老九。

    找到西城汤老九,也许真相就能大白了。

    瘦猴将手下的弟兄全撒了出去,可汤老九真不好找,这些天,曾经他常去的地方,也踪迹全无了,也许,这只老狐狸也嗅到了一些不祥的气息吧,总之,至今杳无音信。

    前两天,当瘦猴接到猫头鹰胡大发的指令,说灯儿胡同三十三号是汤老九的接头窝点时,由不得心头一喜,他带着两名弟兄,赶到三十三号,敲开院门,出来的是一个上了岁数的门子,经过询问,才知道这四合院十天前已卖给了一个茶商,原先的房东是个络腮胡子,收了房款后,已回陕西老家去了。

    这无异于给瘦猴当头泼了一盆凉水,正在瘦猴心灰意冷的当儿,突然,捕快来报,钱胖子扮成女人,向城西跑了,这小子真该死,拦下的马车,竟然是扮成车夫的暗探的马车,没个跑,后面有两辆马车,一辆驴车,轮番跟着呢。

    就这么着,瘦猴与吴春明也出动了,最后,跟踪到了天坛龙桥大集的打铁铺子,见钱胖子进了铺子,好一阵子不出来,瘦猴觉得不妙了,带领十余名捕快,冲了进去。

    他对铺子内的几个伙计一亮腰牌,喝道:“捕快,不准动,都给老子抱头蹲下。”

    紫脸大汉骂道:“蹲你娘个鸟,老子不吃这一套。”

    随手抡起铁锤,向瘦猴掷了过去,瘦猴一闪身,嗖,铁锤贴着耳边飞了出去,咣当一声,击在门板上,门板砸得粉碎,吴春明拔刀,向大汉砍去,大汉捡起一根铁棍,撩开刀头,青龙抬头,棍头向吴春明额头点来,棍风呼啸,招式娴熟,看来手头颇为了得,吴春明只得后退三步;拉风箱的小伙子,一弯腰,右手操起一把杀猪刀,左手抓起一只铁锅盖,也与捕快动起手来,砍杀凶悍,显见得是个不要命的狠角,众捕快仗着人多,一拥而上,一时打铁铺内,厮杀声四起,却将柜台内的络腮胡子冷落了。

    络腮胡子早有应急准备,捞起柜台下一个装满火油的瓶子,对准打铁炉子掷了过去,轰隆一声,火油爆炸,烈焰飞窜,有烧着捕快的,也有窜上天花板的,接着又顺手掷出一个火油瓶子,刹时,打铁铺子火光冲天而起,烈焰腾腾,浓烟滚滚,嘶叫声、叱喝声、奔跑声乱作一团。

    打铁铺子本就处在龙桥大集的中心位置,人如潮涌,此时,更是乱上加乱,离得近的,怕吃着误伤,往外跑,离得远的,见此处火烧了,想看个热闹,往里挤,一时人潮汹汹,乱成了一锅粥。

    络腮胡子袁金锁趁乱,借着烟火缭绕,内外俱乱之际,便头一低,从柜台后溜了出去,众捕快只顾对付紫脸大汉与小伙子,几乎无人顾及袁金锁,也不知火油瓶子是谁扔的,纷纷闪避自保,一时手忙脚乱。

    尽管变乱突起,可有个人却处乱不惊,心如止水,这个人就是瘦猴。从冲进打铁铺起,他就将铺子里的三人尽收眼底,要想从他眼里蒙混过去,不是件容易的事。

    见袁金锁弯腰溜了,瘦猴即刻带上两个擅长跟踪的捕快,跟了上去,今儿,龙桥大集人山人海,再加上集市中心突遭火灾,四处全是拥挤奔走的人群,能不能跟上络腮胡子,他心里真没底,可这两个捕快,论跟踪,绝对是一把好手,他交待两位:跟上这小子,别惊动他,找到络腮胡子的落脚点,回头向我禀报。

    两名捕快点点头,跟了上去,霎时,没入人海,不见踪迹。

    瘦猴挤了一阵子,既见不着自己的手下,也见不着络腮胡子了,便索性掉头回打铁铺子了。

    紫脸大汉见捕快人多势众,打铁铺子随时有倒塌的危险,一味硬撑断乎不行,便对小伙子喊道:“兄弟,扯呼。”

    于是,两人便一头钻入铺子后的甬道,边跑边喊:“老大,快跑啊,不好啦,捕快来啦。”

    他俩跑到后院,便掠过围墙,逃之夭夭了,等吴春明带着众捕快冲到后院,早就不见了人踪。

    众人赶来救火,不一会儿,把打铁铺子的大火扑灭了。

    众捕快扫兴而归,回到捕快总堂,吴春明对瘦猴道:“猴哥,其实咱们见钱胖子进了打铁铺,不动手多好,此后,派人盯着这个窝点,见着汤老九再抓,就稳当多了。”

    瘦猴道:“你想过没有,汤老九见了钱胖子,必定问,你是怎么来的,钱胖子说,我是趁捕快一不留神逃出来的,汤老九必定心中生疑,怀疑他被捕快盯上了,也许,当即就会人间蒸发,从此,再也不会在打铁铺出现了。”

    吴春明想想也是,汤老九那么好对付的。

    瘦猴道:“春明,刚才注意到没有,打铁铺柜台后有个络腮胡子?”

    吴春明道:“对呀,是有一个呀,人呢?后来一乱,人怎么不见啦?”

    瘦猴道:“他可是个狠角,火油瓶就是他掷的,趁着爆炸火起,浓烟滚滚,溜之大吉了,我派了两个跟踪好手盯上他了,要想摆脱他俩的跟踪,有点儿难。”

    吴春明道:“龙桥大集,人山人海,跟踪可不易啊。”

    瘦猴道:“不过,能甩脱那两位捕快跟踪的人,还没生出来呢。”

    正说着,一名跟踪络腮胡子的捕快回来了,道:“猴哥,络腮胡子的新窝找着啦,我让老六在附近盯着呢。”

    瘦猴问:“络腮胡子觉察到了没有?”

    “咱哥儿俩办事,你还信不过!事儿办得人不知,鬼不觉,络腮胡子蒙在鼓里呢。”

    “好,继续盯着,不可惊动他。”

    接着,瘦猴暗中增派人手,轮班蹲坑守候。

    络腮胡子在龙桥大集人丛中兜了几个圈子,没有发觉盯梢的探子,然后,才跳上一辆马车向城西去了,途中又换了两趟车,最后,在城北的鼓楼大街下了车,他转身进入一个胡同,又突然回身出了胡同,确认身后没有盯梢的探子,才又拐入一条繁忙狭窄的小街,这条街叫北门斜街,街上人来人往,颇为热闹,店铺林立,五行八作,店招飘摇,到处是摊贩与逛街的行人,充斥着小贩不绝如缕的叫卖声。

    络腮胡子闪进一个裁缝铺子,店铺不大,分上下两层,口气却不小,门匾上写着“衣被天下”四个大字,可惜黑漆牌匾灰尘密布,漆色斑驳,四个大字,只是依稀可辨,他撩开棉帘,进入店铺,便见柜台上摆放着各式布匹,两壁的衣架上悬挂着林林总总的衣裤,柜台后有楼梯通向二楼。

    裁缝铺子的老板姓杨,是个中年男子,长得精瘦,背微驼,一双眼睛却黑亮有神,他坐在柜台后,手里忙活着针线,旁边有个少年,跟他长得十分想象,一望而知是他儿子,长得比他还瘦,背也有些驼,正操着剪刀,裁剪衣服,老板娘胖乎乎的,管自在绣花,杨老板瞥了一眼络腮胡子,道:“来啦?”手里的活计却依旧没有放下,象是在与别人说话一般。

    络腮胡子道:“外面太冷,进屋暖和暖和。”

    杨老板道:“屋里有的是衣服,足可御寒,你自己挑吧。”

    络腮胡子道:“多谢。”

    老板娘与少年专注于手中的活计,视络腮胡子为无物,甚至连眼皮都懒得抬一抬。

    络腮胡子微微一笑,自顾自穿过店堂,推门进入里间,里间十分宽畅,分隔成两间,一间是厨房,一间是客厅,络腮胡子走到客厅一角的落地橡木衣橱旁,伸手在衣橱后一摁暗钮,沉重的落地衣橱发出轻微的嘎嘎声,滑到一旁,露出一扇暗门来,推开暗门,眼前是一个宽畅雅静的四合院,四合院的高墙将市井的繁杂统统隔绝了,靠在门边,络腮胡子才算长长的舒了一口气,一颗悬着的心总算放了下来,到了这儿,有种家的感觉,他来过两次,今儿是第三次,老板娘的厨艺不错,做的菜肴十分可口。

    他顺手带上了暗门,在门内的暗钮上一摁,客厅的衣橱自会滑回原地,将暗门遮蔽。

    这是西城汤老九在城北的一处绝密窝点,除了裁缝老板一家三口外,知道这个窝点的人,只有汤老九与络腮胡子袁金锁了。

    络腮胡子袁金锁打开四合院北屋的门,发觉老大汤老九已在屋里,躺在安乐椅上抽烟呢,一边的八仙桌旁,坐着钱胖子,桌上有几碟下酒小菜,独自一人,以酒浇愁,消磨时光。

    汤老九道:“没带来尾巴吧。”

    “没。”

    汤老九用铜烟杆指指钱胖子,道:“刚才,钱兄也说没带来尾巴,看看,把我龙桥大集的打铁铺给毁了。”

    钱胖子道:“老九,不就是个烂铺子嘛,这账算在老子头上,完事后,赔你。”

    汤老九道:“不是赔不赔的事儿,看看,捕快利害吧,千万别小看了捕快,他们是吃这碗饭的人,跟他们打交道,得多留个心眼儿。”

    钱胖子道:“也是,老子至今都没想通,这些鹰爪孙子,是在哪儿盯上老子的,要再落在他们手里,那就惨了,不死也得脱成皮。”

    袁金锁在一边椅子上坐下,道:“老大,看来,捕快们找的是你。”

    汤老九道:“鹰爪孙们鼻子还真够灵的,嗅着气味就来了,看样子,乔万全为了保住主子,要杀人灭口了。什么铁面神捕,分明是鬼面妖捕,干的全是见不得人的勾当。”

    钱胖子骂道:“操,这些狗娘养的,若是落在老子手里,非得零敲碎割了他才解恨。”

    袁金锁对汤老九道:“老大,依小弟愚见,还是到外面去避避风头吧。”

    汤老九道:“这些天不行,各关卡早就图形绘影,将我的头像贴得到处都是了,要走也得过几天。况且,我猜柳三哥也该来京城了,柳三哥一到,这事儿就搞定了,看你鬼面妖捕还能横行几时。”

    钱胖子道:“三哥也真是的,怎么着也得捎个信来呀,一去好多天,不知是吉是凶,真让人揪心啊。来来,金锁,你过来陪我喝两杯。”

    三人聊着天,不知不觉间已暮色降临。

    汤老九等三人在裁缝铺子呆了两天,第二天下午,杨老板匆匆进了四合院,对汤老九道:“老大,情况不妙。”

    汤老九道:“别慌,慢慢说。”

    杨老板道:“这两天,我老婆天天上楼望风,看看街面上有没有异常情况,表面上真看不出来,却发觉,街角摊贩多了些陌生面孔,有卖冰糖葫芦的,有修鞋的,有拉黄包车的,全是些精壮汉子,她心中生疑,怎么一下子冒出那么多陌生面孔来呢,赶紧跟我说了,我就叫儿子绕到后门去看看,发觉后门小巷两头,一头停着辆驴车,车厢密闭,一头停着辆马车,也是车厢密闭,赶车的都是精壮汉子,儿子要雇他们的车去前门,赶车的却道,车已有人预订了,没空去,改日吧。儿子回家,跟我一说,我觉得这事儿蹊跷,八成是被鹰爪们盯上了,就赶紧来向老大禀报。”

    钱胖子道:“这回尾巴不是老子带来的吧。”

    络腮胡子袁金锁惊道:“该不会是我吧?那天,我几乎用遍了所有甩掉尾巴的招数,也没发觉有盯梢的呀。”

    西城汤老九此时显得格外镇定,他拧紧眉头,狠狠抽了口烟,又将烟雾袅袅吐出,缓缓道:“现在说这些有用么!得多动动脑筋,怎么活着出去。”

    钱胖子心存侥幸,道:“会不会搞错哟,还是看看再说吧。”

    汤老九道:“错不了,捕快之所以没动手,是他们为了确保抓捕成功,在熟悉周边地形,此地胡同九曲十八拐,地形复杂,人口稠密,等到他们布置就绪,便要动手了,今夜不走,也许就走不了,今夜必须走。”

    他问杨老板:“地道挖通了没有?”

    杨老板道:“没有。”

    汤老九道:“那就只能来硬的了,等今儿天黑尽了,咱们冲出去。”

    他与杨老板耳语了几句,杨老板连连点头,匆匆离去。

    汤老九对络腮胡子袁金锁道:“金锁,咱俩必须有一个活着。”

    袁金锁点点头。

    汤老九又道:“活着的人,必须为死了的人报仇,找到柳三哥,将买凶杀柳的事儿告诉他。”

    钱胖子道:“原来你知道底细呀,咋不跟我说,太不够意思啦。”

    汤老九道:“前两天才知道,再说,跟你说管用么?!”

    钱胖子张了张嘴,一时语塞,想想也是。

    汤老九道:“金锁,我的话记住没有?”

    袁金锁道:“记住了,老大。”

    汤老九道:“如果我遇到不测,你就是西城汤老九,西城汤老九这块牌子不能倒。”

    袁金锁潸然泪下,道:“老大,你别说这个话,小弟愿为老大赴死。”

    汤老九道:“你的心意我领了,到时候,谁死谁活真不好说,得看谁的命大啦。”

    钱胖子道:“真不吉利,我怎么听着,象是在临终告别似的,冲得出去就冲,冲不出去就拉倒,来个痛快的,二十年后,老子又是一条好汉。喂,老九,有刀吗,总不能空着手,与这些鹰爪孙去过招吧。”

    “有,有有。”汤老九打开柜子,取出三把单刀,三人各自要了一把。

    钱胖子拔出单刀,在手中掂弄,道:“咱三个,论武功,老子排在头里,别怕,到时候,老子打头阵,你俩跟在后头,找个机会就跑,跑出一个是一个,黑灯瞎火的,没准咱三个都能逢凶化吉,遇难成祥呢。”

    汤老九道:“但愿如此吧。”

    杨老板又进了屋,带来三套黑色夜衣靠与蒙面黑布,摆在桌上,与汤老九耳语几句,汤老九道:“今晚的事,你和家人别掺和进来,装糊涂,就说与汤老九是朋友,其它啥也不知道了,我又没犯法,谅捕快们奈何不了你,最多在班房关上几天。”

    杨老板道:“头儿,我想带着家人从前门打出去,把他们引开。”

    钱胖子心道:瘦得象药渣,经打吗!

    汤老九正色道:“不行,老杨,若是我遇不测,你得穿针引线,通告京城线人帮的弟兄,袁金锁就是我帮的新帮主了,此事关系本帮命脉,万勿可误。”

    杨老板只得应允,道:“是,在下领命。”

    汤老九摆摆手,示意他退下,杨老板这才转身,匆匆离去。

    钱胖子问:“杨老板有武功?开玩笑吧。”

    汤老九道:“至少不在你之下。”

    “真的?”

    “他是我线人帮的军师,足智多谋,江湖上称他为九宫古剑杨鹤年。”

    “那,他老婆,莫非,莫非是九宫怪剑苗采莲?”

    “正是。”

    钱胖子叹道:“厉害,厉害,江湖传闻:十年前,夫妻俩曾是镖师,在太湖畔双剑扬威,将劫镖的十余名太湖大盗,杀得死伤过半,余者落荒而逃,此事当真?”

    汤老九道:“当真。”

    钱胖子惊诧的舌挢不下。

    汤老九对袁金锁慎重道:“记住,一定得活着出去,活着比啥都好,线人帮不能散伙,西城汤老九这块金字招牌不能砸了。”

    袁金锁道:“是,帮主。”

    夜幕降临,雾霭沉沉,汤老九等三人穿上夜行衣靠,黑布蒙面,背插单刀,结束停当,汤老九叮嘱道:“捕快已将此地包围了,足有几百号人,围得铁桶一般,军师已安排就绪,记住,鼓楼的东、西、北,各有一条胡同,胡同的拴马石上,各拴着一匹快马,冲出包围圈后,便向胡同跑,解开马缰,跳上马,赶紧走,不可迟延,否则,也许一个也走不了。”

    夜晚,伸手不见五指,尖利的北风打着呼啸。

    汤老九三人走出屋子,径直向北墙根走去,北墙边搁着一架梯子,钱胖子率先登梯,伏在墙上,四处张望,见黑夜里没一点动静,便宽慰了许多,回头悄声道:“老九,我开道,你跟着我,不过,你的轻功不咋的,不知跟不跟得上。”

    汤老九也悄声道:“别管我,你要能跑得了,就管自跑,跑出一个是一个,落在乔万全手里,必死无疑。”

    钱胖子道:“吓,不是老子吓唬你,如今,你才是重中之重,他们要的是你的头,至于我嘛,只是给你陪葬而已。小子,好自为之吧。”

    说着,钱胖子脚下一点,人便轻轻飘起,别看他胖,展开轻功,在屋瓦上,还真能做到悄无声息,刚跑出两步,蓦地,黑夜里一声暴喝:“什么人,站住。”

    钱胖子的轻功本就平常,突然听得一声断喝,大吃一惊,心里一慌,脚下一滑,叭嗒一声,一块瓦片踩碎了,于是,他便乱了章法,在屋顶上,没命地向北面飞奔,脚头下得就重了,气也岔了,屋顶上的碎瓦声,顿时响成了一片。

    屋里的人还没睡呢,听得房顶有人在奔跑,以为飞贼来了,便高呼道:“不好啦,抓贼呀,大家起来呀,抓飞贼呀。”

    青壮年索性点起灯笼火把,手握菜刀扁担,跑出屋去,鼓噪壮胆,北门斜街及背街小巷转眼一片灯火通明,屋里的妇女小孩,则吓得又哭又嚎,乱成了一锅粥。

    屋顶,三名捕快,左胳膊上缠着白布条,一手提着孔明灯,一手握着刀剑,向钱胖子追去,口中喊道:“抓活的,别让汤老九跑喽。”

    钱胖子寻思:说啥要抓活的汤老九,你当骗小孩子呀,老子才不信呢,乔万全巴不得汤老九死翘翘呢,汤老九死了,才能确保怡亲王平安无事。

    钱胖子在屋顶兀自窜高伏低向北飞掠,这一路,既已目标暴露,他也顾不了那么多了,在屋瓦上飞掠时,只求快,不求轻巧无声,因而,脚下时不时发出瓦片踩碎的劈啪声,他身后,三名捕快越追越近,孔明灯的光亮,始终在他脊梁后晃悠,眼看跑不掉了,钱胖子决定拼个鱼死网破,能甩掉追赶的捕快最好,甩不掉,杀一个够本,杀两个赚一个,老子不活了。

    当钱胖子从屋脊跃落到一个阳台上时,便将身子一缩,藏匿在亭柱的暗影里,霎时,跑在最前头的一名捕快也从屋脊跳到阳台上,不见了逃犯,觉着古怪,便在漆黑的阳台上移步搜寻起来,趁捕快不备,钱胖子冷丁一刀捅出,那一刀叫“黄雀捕蝉”,最是迅快绝伦,是钱胖子自创的冷刀,往往一刀凑效,立时对方就把性命交待了,可这名捕快却颇有些功夫,听声辨器,身形的溜溜一转,单刀一挂,将钱胖子的刀撩在了一旁,此时,另两名捕快也已赶到,三人合力,一阵猛吹,将钱胖子逼在了阳台一角,三盏孔明灯将阳台照得如同白昼,钱胖子这才看清,刚才自己要捅的人,竟是捕快郎七。

    郎七盯着蒙面人硕大的体形,也认了出来,噗哧一声乐了,道:“钱兄,原来是你呀,瞧你这副模样,谁认不出你呀,别装了,把蒙面布扯下,跟小弟走吧,跑啥跑,累不累。”

    钱胖子见跑是没法跑了,看来,捕快不象是杀人灭口的样子,宽心不少,便气呼呼地扯下蒙面黑布,扔在阳台上,道:“老子明人不做暗事,大不了一个‘死’字,还怕了你不成,走一趟就走一趟。”

    郎七道:“钱兄刚才这一刀,够阴损,小弟要是反应慢一拍,就挂了。”

    钱胖子道:“黑灯瞎火的,没看清,老子不知道是你,对不起啦。”

    郎七道:“算啦算啦,小弟可不是个小心眼儿的人,不过,钱兄你这一走,害得小弟好苦喔,扣了一个月的薪水,还写了三次检讨,其实,你根本不用跑,有小弟在,绝对亏待不了你,听小弟一句,把刀放下。”

    钱胖子道:“放下就放下,有啥大不了的,砍头只当风吹帽,老子啥世面没见过。”

    他把刀当啷一声,扔在阳台上,两只手向前一伸,道:“不放心就上枷锁。”

    两名捕快眼疾手快,立时上前,呛啷啷一抖铁链,套在钱胖子脖子上,连同双臂,缠锁在一起,疼得钱胖子哇哇大叫:“轻点轻点,老子又不跑,哎哟哟,老子骨头要断了,锁那么紧干啥,郎七,你就不能管管。”

    另两名捕快可没郎七好说话,踹了钱胖子两脚,骂道:“下次再跑,把你的脚筋挑了,叫你跑!要不看在郎哥面上,老子早就一刀结果了你。”

    郎七道:“钱兄,弟兄们在房上追得你好苦哟,手脚重了点,也是有的,你就委屈一下吧。”

    心里却骂道:“跑呀,跑不掉了吧,下次再跑,连老子都要跟你急。”

    三名捕快推推掇掇,押着钱胖子走下阳台。

    袁金锁往西头跑,汤老九往东头跑,他俩的轻功,堪称半斤八两,黄鱼水鲞,比钱胖子烂多了,脚下的瓦片踩得劈哩拍拉乱响,四合院里,街上、胡同里,百姓擎着灯笼,手里握着棍棒,齐声呐喊抓贼,还不时投掷瓦片,汤老九顾不了那么多,只是奋力向东飞奔。

    三名捕快,左胳膊缠着白布条,一手提着孔明灯,一手握着刀剑铁尺,紧追不舍,口中喊道:“站住,再不站住,老子要放箭了。”

    汤老九在屋脊上手脚并用,连跑带爬,看看捕快追得近了,心头大急,索性回身捡起瓦片,向捕快掷去,一名捕快一个不当心,头上着了瓦片,啊呀一声尖叫,哗啦哗啦滚下屋瓦,扑嗵一声,栽倒在地,另两名捕快,身形疾掠,一前一后,将汤老九围住了,一名捕快喝道:“站住,老实点。”

    另一名捕快,在汤老九背后,冷丁一刀,向他腿肚子砍去,汤老九听得背后刀声响起,纵身一跃,又是一片屋瓦碎裂之声,掠到屋顶的一只烟囱旁,背靠烟囱,免去了腹背受敌之苦,拔刀与捕快打斗起来,两名捕快也不着急,只是围着汤老九,你一刀,我一剑,将他缠住,一心等着增援的捕快赶来,拿下此人。

    汤老九看穿了捕快的用意,心头着急,几次欲突围而逃,无奈力不从心,被两名捕快死死缠住,此时,屋瓦上有五六个人,先先后后,向这边飞掠而来,左臂也缠着白布条,全是捕快,汤老九心都凉了,看来,今夜是走不脱了,与其被捉,受尽折磨而死,还不如自己来个了断,一念及此,长叹一声,便要横刀自刎。

    岂料,当先赶来的捕快捷足先登,飞奔而至,将手中的刀掷出,当一声,爆出一串火花,将汤老九手中的刀砸飞了,一阵叮叮当当乱响,两把刀落在了屋瓦上。

    还没等汤老九缓过神来,此人一式飞鸟投林,已掠到近前,掌影吞吐间,一名捕快胸口挨了一掌,啊哟一声惊叫,飞出丈把开外,扑嗵一声,从屋顶坠落;几乎同时,来人腾空而起,一式鸳鸯连环腿,将另一名捕快踢得七昏八素,在屋面上连翻几个跟头,趴在屋瓦上,不省了人事。

    汤老九定睛一看,来人竟是铁匠紫脸大汉,大喜过望。

    紫脸大汉也不言语,掏出一块白布在汤老九胳膊上一缠,扯下他脸上的蒙面黑布,道:“帮主,在下奉军师之命,在此接应,咱们走吧。”

    他弯腰背起汤老九,竟如无物,在屋瓦上飞掠而去,远近屋脊上,尽是缠着白布条的捕快,见是自己人,便没放在心上,也不加盘问了,偶而有人问:“汤老九呢?”

    紫脸大汉道:“抓住了,只是这位弟兄受了点伤,该收工啦。”

    嘴上胡乱答道,脚下却如飞而去。

    紫脸大汉背着汤老九突出重围,来到鼓楼东面的大饼胡同,此处十分安静,胡同里的风灯亮着,隐约可见拐角处的系马石上,拴着一匹马,紫脸大汉道:“头儿,到地头了,你上马跑吧,在下给你断后。”汤老九大喜,从紫脸大汉背上滑溜下来,向系马石快步走去。

    突然,紫脸大汉发现,距自己七步开外,屋顶飞下一条黑影,左胳膊上也缠着白布条,分外惊悚,喝道:“什么人?”

    来人冷冷答道:“捕快,你也是吧?”

    紫脸大汉道:“是。”

    来人道:“自己人就好。”

    说着,突然,来人举起手里的弩机,扣动扳机,紫脸大汉身形疾变,挥掌连拍,拍落了三枝毒箭,第四枝毒箭却正中掌心,顿时,半身麻木,动弹不得,紫脸大汉连退三步,靠在墙边,喊道:“快跑……”话音未落,便脖子一僵,直挺挺倒地而亡。

    汤老九回头见了,吓得魂飞魄散,手忙脚乱,去解系马石上的马缰,哆嗦的手指不听使唤,马缰却越解越紧了,怎么解得开呀,不知何时,身边多了一条黑影,那人又瘦又黑,靠在墙边,吃吃发笑,一边举着毒弩瞄准自己,一边道:“汤老九,你是在解马缰,还是系马缰呀,我看你系的是死结,越系越紧啦。”

    汤老九索性扔下马缰,道:“朋友,你是谁?总得让我死个明白吧。”

    来人幽幽道:“行,你听说过湘西三步倒竹叶青吗?”

    汤老九惊道:“你,你,你是竹叶青?!”

    三步倒竹叶青道:“死在老子箭下的都是道上有头有脸的人物,你算个人物,认命吧。”

    这时,白脸曹操料理完铁匠,缓缓走来,道:“竹叶青,快,送他上路吧。”

    汤老九道:“不,不不……”

    竹叶青嘿嘿一笑,扣动毒弩扳机,噗,一箭射出,正中汤老九眉心,汤老九一阵痉挛,七窍流血,栽在马下。

    白脸曹操与竹叶青身形一闪,几个起落间,便消失在黑夜里。

    络腮胡子袁金锁的轻功烂透了,他在屋顶向西飞奔,不知踩碎了多少屋瓦,屋面上始终有三名捕快紧追不舍,街上,胡同里,灯火通明,抓贼声四起,身上头上,中了百姓掷来的许多瓦片、石子,尤其是额头上,还挂了彩,鲜血直流,糊了眼睛,得不停地用手背去抹血,才能辨别方向,得亏他年轻力壮,还能挺得住。

    三名捕快的轻功不赖,越追越近,袁金锁心上一急,一不小心,脚下一滑,咕龙龙从屋顶滑了下去,他张开手脚,四处乱抓,却抓了个空,心道:“完了,完了,这下子,非得摔个半死不活,哎,听命吧。”

    接着,身子滑到屋檐边,一空,向地下坠落,袁金锁咬紧牙关,屏住呼吸,双臂抱头,准备承受落地时的一记致命冲撞,这一下,弄不好,命就没了,若是命大,也得断几根骨头,不是肋骨就是脚骨,千万别腰椎骨断了,要真那样,还不如死了痛快,反正,从高空坠落,要想再跑,连门儿都没有,他的心里一团漆黑,大脑却一片空白。

    忽地,觉得腰背间被人用双臂托住了,往下一沉后,有人将他放在地上,道:“金锁,跟我走。”

    他睁开眼,见自己是在一个大户人家的宅院里,四处黑灯瞎火,眼前那人,隐约胳膊上也缠着白布条,他道:“你,你,你是捕快!”

    那人道:“瞎扯啥呀,我是金蝉子。”

    说着,金蝉子在他胳膊上也缠上白布条,扯下他脸上的蒙面黑布,道:“现在,你也是捕快,快,跟我跑。”

    金蝉子的声音他听出来了,深沉坚定,不容抗拒。

    这时,追赶的捕快在屋顶四处张望查问“人呢,飞贼呢?”金蝉子忙拉着他往假山后一钻,接着,袁金锁就跟着金蝉子拼命飞奔,钻胡同走小巷,爬树翻墙,撬锁开门,金蝉子的轻功相当了得,有他提携相助,高来高去,低来低去,袁金锁一路上便顺畅多了,偶而遇上了捕快,能蒙就蒙,蒙不过去,金蝉子武功了得,三下五除二,就把捕快放倒了,他俩突破重重关卡,冲出重围,来到一条冷僻的小巷,这儿停着辆驴车,金蝉子将袁金锁塞进车厢,解下自己胳膊上的白布条,扔在地上,跳上车座,唱着淫荡小曲,赶着驴车走了。

    活象是一个快乐的车老板,在赶夜活,赚辛苦钱呢。

    在豆浆胡同九号,金蝉子的秘巢内,袁金锁问:“你怎么找到北门斜街的?”

    金蝉子道:“我始终盯着怡亲王的两个杀手呢。”

    “谁?”

    金蝉子道:“一个是白脸曹操,另一个大约是三步倒竹叶青。”

    “啊,湘西的三步倒竹叶青?!”

    金蝉子道:“正是,我见他们在北门斜街活动,又见有许多便衣捕快,知道这儿要出事了,所以,就在斜街的小客栈住下了,想看个究竟,直到今夜,才知道捕快是来抓汤老九的,捕快要抓活的,白脸曹操与竹叶青是要死的,看来,捕快与白脸曹操不是一路人啊。”

    袁金锁道:“不是一路人!怎么会走到一起了呢?”

    金蝉子道:“捕快中有内鬼。”

    袁金锁道:“最大的内鬼就是乔万全!”

    金蝉子道:“也许吧。”

    袁金锁忧心忡忡道:“不知帮主能否逃过这一劫啊。”

    金蝉子道:“难说,世上有许多事都很难说,谁也无法未卜先知,即便是诸葛亮,也有失算的时候。”

    2012/04/13

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